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jeudi, avril 26, 2007

Gliese 581c ; Découverte d'une exoTerre potentiellement habitable

Pour la première fois, une équipe d'astronomes Suisses, Français et Portugais a découvert une exoplanète où la vie est possible ! Cette découverte a été rendue possible par l'utilisation du spectrographe HARPS sur le télescope de 3.6-m de l'ESO à La Silla. Cette exoTerre tourne autour de Gliese 581, une naine rouge située à seulement 20,5 années-lumière dans la constellation de la Balance.

Il s'agit de l'exoplanète la plus petite jamais découverte. Elle est 5 fois plus massive que la Terre et son rayon 1,5 fois plus grand. La gravité à sa surface est 2,2 fois celle à la surface de la Terre. Elle parcourt son orbite autour de Gliese 581 en 13 jours dont elle est 14 fois plus proche que l'est la Terre du Soleil. Notez que les modèles de formation de planète que l'on tient pour acquis disent que cette planète peut-être de type tellurique ou recouverte d'océans.

La vie est possible
Ses paramètres laisseraient à penser que la planète est bien trop près de son Soleil pour la rendre potentiellement habitable. Détrompez-vous, c'est tout le contraire ! Gliese 581 est une naine rouge, une étoile plus petite et bien plus froide que le Soleil. Elle est également moins lumineuse de sorte que sa zone d'habitabilité, la fameuse zone autour d'une étoile où toutes les conditions sont réunies pour que la vie apparaisse, est bien plus proche que celle du Soleil par exemple.

L'exoTerre découverte évolue en plein dans cette zone.
Les astronomes ont estimé sa température moyenne entre 0 et 40 degrés Celsius de sorte que de l'eau sous forme liquide peut exister. Or, l'eau sous cet état et la chaleur sont des 2 des 3 facteurs nécessaires à l'apparition de la vie. De la à penser que cette planète est habitable, il y a un pas que nous ne franchirons pas en raison du manque de connaissance de la chimie organique à l'oeuvre sur cette planète.

A ne pas en douter, cette planète sera une cible prioritaire des futures missions dédiées à la recherche de vie extra-terrestre.

Gliese 581 la Super Terre
Gliese 581 fait partie des 100 étoiles les plus proches de la Terre. Sa masse est de seulement un tiers de celle du Soleil. De telles naines rouges sont au moins 50 fois intrinsèquement plus faibles que le soleil et sont le type d'étoile le plus courant dans la Voie Lactée. Parmi les 100 étoiles les plus près du Soleil 80 sont des naines rouges.

Gliese 581 est bien connue de ces astronomes. Cette même équipe à découvert il y a 2 ans une planète de masse comparable à Neptune (15 fois la masse de la Terre) et évoluant autour de l'étoile en 5,4 jours. Mieux encore, tout laisse à penser que Gliese 581 posséderait non pas 2 planètes, mais 3 ! L'observation de ce système tend à montrer qu'il existerait une planète de 8 fois la masse de la Terre et tournant autour de l'étoile en 84 jours.

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